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JO 2021- natation: Penelope Heyns, un doublé légendaire à Atlanta

Penelope Heyns
Pénélope Heyns

En 1992 à Barcelone, quand l’Afrique du Sud fût autorisée à participer aux Jeux olympiques, pour la première fois depuis 1956, après la fin de la politique d’apartheid, Penelope Heyns, alors âgé de 18 ans, était la plus jeune membre de la délégation de son pays. Elle ne se doutait probablement pas que quatre ans plus tard, à Atlanta, de l’autre côté de l’Atlantique, elle deviendra une icône nationale grâce à deux performances exceptionnelles. D’abord en remportant la finale du 100 mètres, en 1 min 07 sec 73. Puis en décrochant sa seconde médaille d’or lors du 200 m brasse, en 2 min 25, où elle fait tomber le record olympique. Elle est à ce jour la seule femme à avoir réussi un tel exploit lors des Jeux olympiques.

Penelope Heyns, reine de la brasse

Penelope Heyns était encore une inconnue deux ans plus tôt. Son premier résultat significatif sur la scène internationale remontait à 1994 et à une médaille de bronze obtenue aux Jeux du Commonwealth organisés à Victoria (Canada) sur 200 mètres. En 1996, outre ses deux titres olympiques, Heyns bat le record du monde du 100 mètres brasses chez elle, à Durban. Mais le départ de son entraîneur au Canada coïncide avec une baisse de ses résultats.

Quand elle décide de le rejoindre, ses performances remontent en flèche. Elle fait tomber les records les uns après les autres, notamment lors des championnats du monde 1999 à Hong Kong, où Heyns remporte trois médailles d’argent (50 m brasse, 100 m brasse et 200 m brasse). La nageuse s’octroie une nouvelle médaille olympique (bronze) à Sydney, en 2000, sur 100 m. La dernière d’une carrière à laquelle elle mettra un terme quelques semaines plus tard…

Alexis BILLEBAULT

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