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Tunisie: mais où est passé Salah Mejri?

Salah Mejri

Premier maghrébin à intégrer la NBA, Salah Mejri a complètement disparu des radars. Depuis la fin de son aventure aux Dallas Mavericks, l’international tunisien s’est peu à peu éteint. Vainqueur et MVP de l'Afrobasket 2011 à Madagascar, le pivot de 34 ans est au rebond en Chine.

Qui parmi les formateurs de Salah Mejri à l'Etoile sportive du Sahel entre 2006 et 2010 imaginait un jour que le gamin issu de Jendouba serait le premier Nord-Africain à jouer en NBA? Très peu sans doute. Mais le temps et le talent de l’Aigle de Carthage ont forgé le champion. Et le joueur formé à l’Etoile Sportive du Sahel finit par marquer l’histoire du basket tunisien, du Maghreb et de l’Afrique. Les conquêtes commencent en effet chez lui avec les titres de champion en 2007 et 2009. Il prend ensuite la direction de l’Europe, la Belgique plus précisément où il s'engage avec les Giants Antwerp.

La conquête de l'Afrique et de l'Europe avant la NBA

Grâce à son mental d'acier, Salah Mejri ne déçoit pas, profitant de la générosité de la nature à son égard. Du haut de ses 2,18 m et ses 107 kg, l’international tunisien s'adapte très vite. Sa première saison en terre belge est une réussite. Meilleur contreur avec 2,5 contres par match, 3e meilleur rebondeur avec 7,5 rebonds par match, le championnat belge devient vite très petit pour le natif de Jendouba. Et c’est le Real Madrid qui réussit à le recruter en 2012. Avec les Merengue, Mejri confirme et devient la révélation de la Liga ACB pour sa première saison.

La suite ressemble à un conte de fée. L’Aigle de Carthage réussit à renforcer sa notoriété et son capital confiance en remportant l'Euroligue, la Coupe du Roi et la Supercoupe d'Espagne en deux saisons seulement (2013-2014 et 2014-2015). Mais avant de faire l'unanimité sur le Vieux Continent, Mejri avait déjà amené la Tunisie sur le toit de l'Afrique. En 2011 à Madagascar, l’ancien pivot de l’Etoile Sportive du Sahel remportait en effet l'Afrobasket. Il termine d’ailleurs MVP et 2e meilleur rebondeur du tournoi.

Une année plus tard, Salah Mejri éclabousse les JO de Londres. Il boucle le tournoi avec le titre de meilleur contreur. Il termine également 2e au classement des rebondeurs. Des performances qui lui taillent le costume de star avant même de mettre les pieds au pays de l'Oncle Sam.

La consécration

Le 30 juin 2015, l'Aigle de Carthage entre avec fracas dans l’histoire. Salah Mejri devient en effet le premier Nord-Africain à intégrer la plus prestigieuse des Ligues de basketball. Il s'engage alors chez les Mavericks de Dallas. Une renommée planétaire pour le plus grand ambassadeur du sport tunisien. Malgré un temps de jeu faible, les téléspectateurs et les fans finissent par s'habituer à sa silhouette. Il reste chez les Mavericks jusqu'en 2019 avant d’être poussé vers la sortie à l'âge de 33 ans. Et là commence la chute du géant.

Après la fin de son bail chez les Mavs, le champion d’Afrique 2011 ne séduit aucune autre franchise de la NBA. Et pourtant, beaucoup se souviennent encore de son exploit face aux Grizzlies le 8 avril 2019. Ce soir-là, Mejri inscrit 19 points, son record dans un match en NBA. Sans oublier ses 14 rebonds face aux Trail Blazers.

L'éclipse en Chine

Après le refus des Mavs de renouveler son contrat, Salah Mejri se résigne finalement à rejoindre la Chine. Il signe d’abord un contrat d'un petit mois à Liaoning Flying Leopard juste après sa participation au Mondial 2019. Il y retrouve un ancien de la NBA, Lance Stephenson. Ensemble, ils réussissent à gagner la Super League de l'Asie de l'Est. Et à 34 ans, Mejri signe au Beijing Royal Fighters dans la Ligue chinoise. Non, la légende est toujours vivante. Même si la retraite approche.

Ablaye DIALLO

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